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EL CONCEPTO DE ETNOBOTÁNICA*
I. INTRODUCCIÓN
Efraím Hernández Xolocotzi**
Colegio de Postgraduados
ENA, Chapingo, México
La Etnobotánica es el campo científico que estudia las interrelaciones que se establecen entre el hombre y las
plantas, a través del tiempo y en diferentes ambientes. En México este fenómeno se inicia a partir de la invasión de su
territorio por poblaciones humanas asiáticas con conocimientos anteriores de recolecta y de caza adquiridos en otros
ámbitos; acusa un periodo largo de relaciones primarias de recolecta y de cacería; inicia los procesos conducentes a la
utilización de los recursos por medio de la agricultura y a la domesticación de numerosas especies de plantas y algunas
especies animales; culmina en una etapa agrícola y urbanista al momento de la conquista española; acusa fuertes impactos
de infiltración cultural durante el periodo colonial; y desemboca en el cuadro actual en el cual intervienen, la persistencia de
utilizaciones tradicionales de los recursos, el inicio y expansión de la llamada "revolución verde", la ampliación de las
infraestructuras necesarias para configurar una unidad socioeconómica nacional, el impulso a las actividades industriales, y
la formación de centros urbanos con alta concentración de poblaciones humanas.
Los elementos de las interrelaciones hombre-planta, motivo de estudio de la Etnobotánica, están determinados por
dos factores: a) el medio (las condiciones ecológicas) y b) por la cultura. Al estudiar dichos factores a través de la
dimensión tiempo, se puede apreciar, que estos cambian cuanti y cualitativamente: el medio por modificaciones en los
componentes de dicho ambiente y por la acción del hombre y la cultura por 1a acumulación, y a veces por la pérdida, del
conocimiento humano.
II. FACTOR AMBIENTE
E1 estudio del factor medio en si conduce al entendimiento de que éste está caracterizado por: la Geología (estudio
de la secuencia formativa de la Tierra; los procesos dinámicos de modificaciones terrestres y marinas; las resultantes de
dichos procesos); la Geografía (estudio de la configuración actual de la capa terrestre y el fondo marino; las relaciones
actuales entre tierra y agua; las relaciones altitudinales; los escurrimientos superficiales); la Climatología (el estudio de la
dinámica en tiempo y espacio de los movimientos atmosféricos; las tendencias de los fenómenos térmicos, precipitaciones,
evaporación en tiempo y espacio; el estudio de las tendencias cíclicas y causas de dichos fenómenos) la Pedología (el
estudio de la génesis de los suelos y su relación con los materiales primarios disponibles, con el clima prevalente, con los
micro y macroorganismos a través de1 tiempo; el estudio de las características del suelo y su relación con procesos de
utilización).
Estos factores físicos del medio tienen relación y son afectados por los factores bióticos constituidos por flora y
fauna. La importancia de la flora reside en su capacidad de utilizar la energía solar para producir materiales orgánicos, de
intervenir en los procesos de formación del suelo, y de participar en el ciclo hidrológico de las superficies terrestres. La
fauna participa en las múltiples cadenas tróficas de consumo, juega un papel variable en la reproducci6n y distribuci6n de
propágulos vegetativos, y junto con las plantas constituyen los degradadores microorgánicos importantes en los ciclos de
energía, de materias y de minerales en los ecosistemas.
III. FACTOR CULTURAL
E1 factor cultural se origina y se define por las características funcionales que el hombre, como organismo
altamente organizado, ha heredado y desarrollado a n grado:
a) locomoción bípeda y amplia habilidad manual;
b) coordinación cerebral conducente a la capacidad de memoria y de conjugación de las experiencias registradas;

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Trabajo presentado en el Simposio de Etnobotánica organizado por el Departamento de Etnología y Antropología Social (INAH-SEP) y el Departamento
de Biología de la Facultad de Ciencias (UNAM) en la Ciudad de México, D. F., del 25 al 27 de noviembre de 1976.
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Profesor-investigador, Rama de Botánica. Colegio de Postgraduados de la Escuela Nacional de Agricultura, Chapingo, México.

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